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Ringling Bros. Barnum & Bailey
Ringling Bros. Barnum & Bailey Circus est un cirque américain qui a été formé de la fusion du cirque des frères Ringling et des cirques de Barnum et Bailey. Il est actuellement le plus grand des cirques américains restants, s'exécutant sans interruption depuis 1871!

Ce reportage (comme le titre vous indique) vous racontera la première partie de son histoire...
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P. T. Barnum

L'histoire de Monsieur Barnum à débuté quand il a acheté le "Joice slave Heth" à une ancienne infirmière (de George Washington!!) qui avait parait-il 160 ans! Bien qu'il ait été prouvé plus tard que Heth avait seulement 70 ans, c'était la première entrée de Barnum dans le show business, ayant précédemment échoué dans plusieurs entreprises telles que le commerce et l'édition.

Il a ensuite acheté le musée américain de Scudder à New York City en 1842, le rénovant et l'agrandissant en tant que "musée américain de Barnum", il utilise les bénéfices pour lancer plusieurs expositions itinérantes : "General Tom Thumb" (Tom Pouce!) et "the Fiji mermaid".

Barnum a par la suite tenté de se retirer du show business en 1855 mais il avait de lourdes dettes à payer et c'est en 1871 que Dan Castello et William C. l'ont persuadé de louer son célèbre nom au cirque qu'ils avaient créé dans le Wisconsin qui rassemblait un musée, une ménagerie, des centaines de véhicules et un hippodrome itinérant! C'est alors les premières années du célèbre cirque Barnum. Il ajouta bientôt : "la plus grande exposition sur terre" comme sous-titre à son exposition...


James Bailey

En attendant, James Anthony Bailey et James E. Cooper créent le cirque Bailey en 1860. Le cirque Bailey devenait bientôt le plus farouche concurrent de Barnum. Bailey était le premier à mettre la lumière électrique (en 1879 : une année avant que Thomas Edison l'ait faite breveter!). Il a également exhibé "Little Columbia" le premier bébé éléphant né dans un cirque américain.

Barnum a voulu acheter l'éléphant, mais Bailey a alors refusé. Au lieu de continuer comme concurrents, les deux hommes ont décidé de combiner leurs expositions en 1881. L'exposition combinée est appréciée et le succès est énorme surtout depuis la présentation du plus grand éléphant du monde : Jumbo en 1882.

Barnum est mort en 1891. Bailey a racheté le cirque de sa veuve. Il a parcouru beaucoup d'étapes à travers les Etats-Unis jusqu'à ce qu'il ait l'idée de faire une tournée gigantesque en Europe. Elle débuta le 27 décembre 1897 à Londres pour ensuite parcourir la plupart des pays du vieux continent et durera jusqu'en octobre 1902! A noter : la tournée s'acheva en France à Dunkerque.

L'excursion européenne de Bailey a donné aux frères Ringling une occasion de déplacer leur exposition du Midwest par le littoral oriental. Confronté à la nouvelle concurrence, Bailey a emmené son exposition à l'ouest des Rocheuses pour la première fois en 1905. Il est mort l'année suivante et le cirque a été vendu aux frères Ringling.


Les frères de Ringling


Les frères Ringling commencèrent avec un petit cirque que cinq d'entre eux ont démarré en 1884, au moment où Barnum et Bailey étaient au sommet de leur popularité. Semblables aux douzaines de petits cirques qui ont voyagé dans le Midwest et au nord-est alors, les Ringling ont déplacé leur cirque de ville en ville dans de petites roulottes. Il s'est rapidement développé pour devenir l'un des plus grands et bientôt se déplacèrent par chemin de fer (qui leur a permis de créer la plus grande exposition itinérante de leur temps).



Les expositions combinées

Les frères Ringling ont acheté le cirque de Barnum et de Bailey en 1907 et ont produit les deux cirques séparément jusqu'en 1919. À ce moment-là, Charles Ringling et John Ringling étaient les seuls frères restants des cinq qui avaient fondé leur cirque et ils décidèrent qu'il était trop difficile de produire les deux établissement indépendamment. Ainsi le 29 mars 1919, le "Ringling Bros. and Barnum & Bailey Circus" debuta au Madison Square Garden à New York City. Les affiches annoncèrent : les expositions du monde des frères Ringling, les cirques Barnum et Bailey. Les plus grandes expositions sur terre sont maintenant combinées en un seul géant battant tous les records! Charles Ringling est mort en 1926.

Le cirque était un énorme succès, faisant de John Ringling un des hommes les plus riches au monde.


Le cirque diminué après les frères Ringling

Le cirque a souffert pendant les années 30 en raison de la grande dépression (effondrement de bourse), mais est parvenu à rester dans les affaires. Le neveu de John Ringling, a contrôlé le cirque pendant cette période difficile. Le Président Roosevelt a autorisé les cirques à utiliser le rail malgrès les restrictions de 1942 de la deuxième guerre mondiale. Mais le public se fait moins nombreux. L'après-guerre apprécié par le reste de la nation n'a pas été partagé par le cirque alors que les foules diminuaient et les coûts augmentaient. Le public a changé d'activité notamment les films et la télévision qui réduisent considérablement l'influence sous les chapiteaux. Le "Ringling Bros. and Barnum & Bailey Circus" a donné sa dernière représentation sous le grand chapiteau à Pittsburgh en Pennsylvanie le 16 juillet 1956 avant de rejoindre (aujourd'hui encore) les grandes salles qui accueillent les rendez-vous sporifs de grande envergure et évènements en tout genre (tel que le "Palais-Omnisport de Paris-Bercy" en France). A l'époque un article du magazine de la VIE a indiqué qu'"une ère magique était passée pour toujours": le cirque sous chapiteau était terminé...
Cecile B. de Mille aura juste le temps de tourner "Sous le plus Grand Chapiteau du Monde"...



Noms du cirque au cours des années :

1871: P. T. Barnum's Great Traveling Museum, Menagerie, Caravan and Hippodrome
1872: P. T. Barnum's Great Traveling Exposition and World's Fair
1874: P. T. Barnum's Great Roman Hippodrome
1876: P. T. Barnum's New and Greatest Show on Earth
1881: P. T. Barnum's Greatest Show on Earth and Howes' Great London Circus and Sanger's Royal British Menagerie
1888: Barnum & Bailey's Greatest Show on Earth
1919: Ringling Brothers and Barnum & Bailey Circus



La galerie photo ci-dessous date de la fin des années 30 / début 40...


Le déchargement des animaux, voyez le nombre impressionnant de chevaux!



Les animaux sont attachés dès leur sortie de wagons puis sont escortés par les "cow-boys" jusqu'à l'emplacement du cirque, une véritable parade avant l'heure!



Les éléphants sont souvent les premiers animaux déchargés car ils participent activement au montage des toiles. Ici le cortège des chevaux continue, à droite un tracteur-grue qui sert au levage des mats mais aussi à sortir les pinces du sol.



Les monteurs se comptent par centaine et il n'est pas rare que le cirque engage pour une journée du personnel de la ville visitée.



A l'époque on allait voir le montage des chapiteaux, la ville entière s'empressait, hommes, femmes et enfants!



6 mâts alignés! Entre chaque : 3 pistes et 2 mini-scènes. Il fallait plusieurs remorques-plateaux pour transporter les mâts principaux mais aussi les corniches et les poteaux de tour...

Source : Sébastien Bernard